In Montenegro am Montag, kurz nachdem er die jüngste Episode des Rassismus auf der europäischen Bühne mit einem Ziel, einer Schnittfeier und einer weiteren beeindruckenden Leistung konfrontiert hatte, behauptete Raheem Sterling, kein Führer im Kampf zu sein, dem die Uefa hartnäckig ausgewichen ist. Widerwillig und leider notwendigerweise, genau das ist er geworden. Sterling, vielleicht zu seiner eigenen Überraschung, entwickelt sich zu einer einigenden Figur in einem englischen Hemd.

Führung und Verantwortung waren schon immer Attribute, die das Team von Manchester City auf dem Platz beeindruckt haben. Sie waren Teil der Attraktion für die Pfadfinder der Liverpooler Akademie – und eine Vielzahl von Rivalen der Premier League -, als sie ihn als 15-Jähriger von den Queens Park Rangers lockten. Seine Weigerung, sich zu verstecken, wenn ein Spiel nicht seinen Weg ging, und seine Entschlossenheit, es zu ändern, war der Grund für Roy Hodgsons denkwürdige Beschreibung von Sterling vor der Weltmeisterschaft 2014. “Er hat Schwachsinn”, sagte der englische Manager regelmäßig.

Hodgsons Einschätzung muss nun auch die entschlossene Haltung des 24-Jährigen gegen Rassismus, ob offen oder zugrundeliegend, im In- oder Ausland, im Spiel oder in der Gesellschaft insgesamt berücksichtigen.

“Ich wollte nicht ein Anführer sein”, sagte Sterling weiter mit seinen Gedanken über den Rassismus in Chelsea im Dezember und die Doppelmoral bestimmter Medien bei der Berichterstattung über schwarze und weiße Fußballspieler. “Ich glaube nicht, dass ich ein Anführer bin. Es ist nur etwas, von dem ich mir dachte, dass ich es schon eine Weile gesehen hätte, und ich dachte, es sei traurig und ich wollte nur Bewusstsein schaffen. Ich sagte nicht, dass jemand rassistisch ist, ich sprach nur über etwas, das damals ernst war.”

Sterling lachte vor seinen Missbrauchern an der Stamford Bridge, bevor er am nächsten Tag auf Instagram die kontrastierende Darstellung von zwei erfolgreichen jungen City-Spielern – dem weißen Phil Foden und dem schwarzen Tosin Adarabioyo – in den Medien herausforderte, als sie ihren Familien ein Haus kauften. In einem seltenen und aufschlussreichen Interview mit der New York Times in diesem Monat erläuterte er seine Frustrationen über die Medienberichterstattung über schwarze Sportler und Entertainer. “Es ist ein Stereotyp von schwarzen Menschen: Ketten und Schmuck, Schmuck und Geld”, argumentierte er.

Im Podgorica City Stadion am Montag artikulierte er seine Missachtung des rassistischen Missbrauchs, indem er nach dem fünften Tor Englands die Ohren vor dem lautesten Teil der heimischen Menge schüttelte. “Kein Ausfluss von Frustration”, erklärte Sterling. “Es war nur, um sie wissen zu lassen, dass du es dann besser machen musst, um uns aufzuhalten.”