20 Minuten vor Beginn des englischen Cricketsommers sind insgesamt acht Zuschauer auf die hübschen Tribünen des Emirates Riverside Stadions verteilt.

Eigentlich sind es neun. Ein Mann mit Skihandschuhen und einem roten Wollhut ist am Bildschirm erschienen. Er steht verächtlich da, als der Durham-Trainer Neil Killeen die Übungsfänge auf eine Gruppe von Spielern lenkt, deren Hände so nah an ihren Taschen gebündelt sind, wie sie es respektabel bewältigen können. Die Bars und Kuchenluken können am Eröffnungstag des Riverside geschlossen werden, aber es werden heute eisgekühlte Finger zum Tee sein.

Ja, willkommen zur englischen Cricket-Saison. April war schon immer der grausamste Monat, wenn es um malerische Schauer und regengetränkte Plastiksitze ging. Das ist aber nicht April. Es ist der 26. März, fünf Tage vor der Rückkehr der Uhren. Es ist 8C. Und Durham spielt Durham UCCE in der Chester-le-Street in dem gemeinsam frühesten erstklassigen Spiel – soweit man zu wissen scheint – in der 130-jährigen Geschichte des englischen Crickets.

Das ist an sich schon eine Meisterleistung. England im März sieht aus wie ein Stück überkochter Brokkoli. Es sieht aus wie ein Ort, vor dem man sich verstecken kann. Aber der Riverside bleibt ein schöner Ort, um Cricket zu spielen, eine niedrige, breite Schüssel mit einer schlanken Reihe von Ständen und sinnlos großen Scheinwerfern, eine internationale Arena, die für andere Zeiten gebaut wurde, andere Ideen der Zukunft.

Inzwischen ist Durhams neuer Cricket-Direktor Marcus North auf der Treppe des Pavillons erschienen und schaut immer noch verblüffend sonnengebräunt von der Südafrika-Tournee des Teams aus. North war es, der dazu beitrug, seinen Landsmann Cameron Bancroft zum neuen Kapitän von Durham für die Saison zu ernennen. Bancroft kann heute nicht hier sein. Er hat (ernsthaft) ein Abendessen in Australien zu sich genommen.

Darüber wurde bereits viel geredet. Auf den ersten Blick ist es kaum eine bewegende Demonstration von Führungsqualitäten, sich in einem Testmatch zum Betrug einschüchtern zu lassen. Aber du verstehst den Punkt ein wenig mehr, wenn du hier am Boden bist. Durham wurde in den letzten Jahren der Führung und der Farbe beraubt. Bancroft ist hungrig, talentiert und unvermeidlich an der Abendkasse. Wie North etwas später im Presseraum feststellt, ist es ein enorm mutiger Schritt, jetzt nach England zu kommen. Es wird ihn entweder ausmachen oder brechen.

Auf dem hellgrünen Oval ziehen sich die Spieler für ihre letzten Vorbereitungen zurück, während eine Gruppe von Platzwarten in verblassten Trainingsanzügen den Platz böse inspiziert, Hände an den Hüften. Bodenleger sind nie glücklich. Der Lehm, der Rasen, der Samen, das Gießen, das Austrocknen: Es bereitet ihnen nur Schmerzen.